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¿Qué es un Airbag? ¿Cómo funciona?

Incluso aquellos que nunca se han visto implicados en un accidente de tráfico tienen una idea de cómo funciona un airbag. Al fin y al cabo, el propio nombre da la definición: airbag. Pero el airbag es mucho más que eso.

Hay mucha química y tecnología en el sistema de seguridad del vehículo, cuyo objetivo es garantizar que los ocupantes del coche tengan menos probabilidades de resultar heridos en los accidentes.

¿Qué es un airbag?

El airbag no es más que una especie de cojín hecho de nylon que tiene una especie de explosivo en su interior que formará una reacción química responsable de generar un gas que llenará el airbag.

Los componentes más utilizados en el mercado son dos: la azida sódica o el nitrato de guanidina; este último es el más utilizado en los coches más nuevos.

¿Cómo funciona el airbag?

Además del impacto, lo que provoca la apertura del airbag es la desaceleración brusca del vehículo, algo que ocurre en las colisiones.

El airbag funciona con varios sensores repartidos por el coche que miden la fuerza del impacto y la deceleración, la presión en los laterales del coche y la ocupación de los asientos. Todo esto se envía a un módulo que controla toda la información.

  1. La desaceleración repentina del coche activa el dispositivo de airbag. Equipada con sensores de velocidad, la unidad de control electrónico envía una señal eléctrica al encendedor del generador de gas, que es el responsable de inflar la bolsa.
  2. El encendedor funciona como una espoleta. En el interior del generador de gas, este dispositivo pirotécnico hace reaccionar sustancias como los nitratos de amonio y la guanidina, que explotan instantáneamente. Esta tecnología de combustión es tan exquisita que puede compararse con la utilizada en el lanzamiento de cohetes.
  3. La reacción química genera suficiente nitrógeno para llenar la bolsa (que puede contener entre 60 y 90 litros) en sólo 30 milisegundos. Esto significa que es posible inflar un airbag 30 veces en un solo segundo.
  4. Empujado por el gas en expansión, el tapón se abre en varias partes desde el centro, como un capullo de rosa en ciernes. Esta cubierta está hecha de un plástico especial de 2 a 3 mm de grosor y tiene pequeñas ranuras de 0,5 cm. Estas ranuras son las que garantizan que el material se rompa en los lugares deseados y que ningún trozo de plástico golpee al pasajero.
  5. El airbag comienza a desinflarse y sólo entonces absorbe el impacto del cuerpo. Esto se debe a que el impacto contra un airbag que se infla sería tan malo como golpear el salpicadero directamente. El airbag se desinfla a través de unos orificios situados en la parte posterior o lateral de la bolsa.

¿Cuándo se creo el airbag?

Según el profesor Baltus Bonse, las primeras patentes aparecieron en Estados Unidos en la década de 1950. En aquella época se utilizaban sistemas basados en el aire comprimido, que no podían inflar eficazmente los primitivos airbags.

En 1964, el ingeniero japonés Yasuzaburou Kobori desarrolló un sistema con un explosivo y consiguió patentar el artilugio en 14 países. Sin embargo, en 1975 murió sin ver el airbag en la práctica.

¿Cuánto tarda en inflarse el airbag?

Menos de 40 milisegundos, un tiempo calculado para que no haya impacto del ocupante del coche con el volante, por ejemplo.

«El conductor tarda, por término medio, 50 milisegundos en golpear el volante. Junto con el cinturón de seguridad, el sistema de airbag está diseñado para amortiguar el impacto de los pasajeros cuando se produce una colisión. Y algo crucial en una colisión frontal es el tiempo», explicó Baltus Bonse, profesor del Departamento de Ingeniería de Materiales del Centro Universitario FEI.

También es necesario que el airbag se desinfle después, para que el conductor no quede presionado y no corra el riesgo de asfixiarse. El nylon de la almohadilla contiene agujeros que desinflan el airbag en aproximadamente cuatro segundos después del choque.

Tipos de airbag

  • Doble frente: El tipo obligatorio y más común. Normalmente, las bolsas están dentro del volante y en el salpicadero, delante del asiento del conductor. En este caso, su función es proteger el pecho del conductor;
  • Cortina: En este modelo, la bolsa de aire sale de la parte superior del coche y cubre toda la ventana del vehículo. De este modo, el sistema reduce los impactos de la cabeza en los accidentes laterales y ayuda a proteger a los ocupantes de posibles fragmentos de cristal;
  • Lateral: Esta categoría pretende salvar la parte lateral del cuerpo de los ocupantes del vehículo. La protección viene del lado de los asientos delanteros;
    Central: El airbag central es un mecanismo que se instala entre los asientos delanteros y su función es evitar que los pasajeros choquen entre sí durante un accidente;
  • Trasera: Esta bolsa entra en acción durante un impacto trasero y se infla en el contorno de los respaldos para proteger la cabeza de los ocupantes;
  • Techo: Una nueva característica traída por Hyundai, el airbag de techo promete que los pasajeros, que están en los coches con techo solar, no se cortarán o serán lanzados fuera del vehículo en caso de un posible vuelco;
  • Airbag de cinturón: Esta tecnología, también nueva, básicamente rodea el cinturón de seguridad con una bolsa de aire durante un accidente. Ayuda a reducir la fuerza del impacto en el cuerpo;
  • Airbag de rodilla: Las bolsas de protección de las rodillas delanteras son todavía poco conocidas en Brasil. Con un nombre casi autoexplicativo, su función principal es proteger las piernas del conductor del impacto contra la columna de dirección del vehículo en caso de accidentes más fuertes;
  • En el capó: Otro airbag introducido en esta década y todavía poco común es el del capó, que se sitúa en la base del parabrisas del vehículo. Se activa sólo en caso de colisión con un peatón, impidiendo que éste choque con el vehículo.

¿Cómo funciona el sistema de airbag?

Este accesorio está compuesto por una serie de dispositivos, además de los principales: el airbag y el inflador. De hecho, el cerebro del airbag está formado por los sensores y el módulo, que se encargan de medir la presión aplicada a los frenos durante la frenada, la velocidad de las ruedas y el estado de los ocupantes en los asientos.

Estos sensores envían señales a la unidad de control del airbag (el módulo) que, a su vez, analiza la información y, a partir de ahí, realiza una serie de acciones, como: bloquear automáticamente las puertas del vehículo y los cinturones de seguridad, activar o no el airbag del conductor, el del pasajero y/o los airbags laterales.

Si el airbag se dispara, los sensores informan al generador de gas del inflador para que el airbag comience a actuar. La cubierta, de 2 a 3 mm de grosor, está hecha de un material especial que mantiene el material en su sitio, y se abre en varias partes desde el centro. A partir de ese momento, la bolsa de aire comienza a vaciarse a través de los orificios situados en su parte lateral o trasera, y ya puede absorber el impacto del ocupante.

¿Cuál es el mejor airbag para autos?

Hay varios tipos de protección disponibles. El más básico es el airbarg delantero, con protección para el conductor y el pasajero. Pero dependiendo del nivel de equipamiento del coche, hay ‘explosivos’ en el cinturón de seguridad. Hay coches con airbags en el lateral del asiento, hay coches con airbags de cortina, hay coches que, según el acabado, tienen airbags de capó para proteger a los peatones, hay coches con airbags entre los asientos. Todo dependerá del modelo y del valor.

¿Tiene el airbag una fecha de vencimiento? ¿Debe cambiarse?

Varía de un modelo a otro y de la orientación de cada manual del propietario. En los vehículos modernos, los airbags no caducan. Están diseñados para durar toda su vida útil.

¿Pueden ser defectuosos los airbags?

Sí. Un caso notorio de defecto en el airbag fue el del fabricante Takata. Entre 2019 y 2020, 39 personas denunciaron una explosión indebida del airbag. Una persona murió y 16 resultaron heridas en Brasil. A nivel mundial, las cifras eran aún más alarmantes: 100 millones de airbags defectuosos, 29 muertos y 320 heridos. Todo esto supuso una retirada mundial en la última década.

Además, los problemas con otros componentes del vehículo pueden afectar al airbag.

¿Qué hacer si se enciende el testigo del airbag?

En cualquier caso de luz de airbag en el salpicadero, el procedimiento es el mismo: llevar el coche al concesionario o a un taller especializado.

¿Cómo no hacerme daño con el airbag durante una colisión?

Aunque contribuye en gran medida a reducir las lesiones durante un impacto, el airbag puede provocar el efecto contrario. Además de llevar el cinturón de seguridad, hay otros consejos para evitar que el conductor y los pasajeros resulten heridos en una colisión. Ver:

  • Se recomienda que el conductor conduzca el vehículo a una distancia media de 25 centímetros del volante para asegurar la correcta protección y no quemarse con el gas que activa el airbag;
  • En la misma línea, lo ideal es que las manos del conductor se coloquen a los lados del volante para que los brazos no queden totalmente extendidos;
  • El pasajero delantero debe estar al menos a 40 centímetros del panel;
  • No se ponga nunca con los pies sobre el salpicadero; el airbag puede romper las piernas del pasajero durante
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